Isso  foi saudado como um momento de transformação, que trará precisão algorítmica para as decisões que tomamos e automatizar praticamente todos os aspectos de nossas vidas, de ligar as luzes para prever o que alimentos que quer comer.

Mas, em meio a todo o hype que envolve a quarta revolução industrial e suas tecnologias digitais disruptivas, há confusão – e perigo potencial. Enquanto a tecnologia está sendo implementada a uma taxa exponencial, o suporte e as salvaguardas de infra-estrutura parecem estar ficando para trás, deixando o sul global particularmente exposto.

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Não que você saiba disso. A África do Sul, que recentemente sediou o Fórum Econômico Mundial sobre a África, deixou claro que está depositando suas esperanças no potencial econômico da quarta revolução industrial. O presidente, Cyril Ramaphosa, disse aos líderes empresariais da Cidade do Cabo que o país está pronto para abraçar a nova era como uma solução para questões urgentes, como desigualdade e desemprego, que atualmente afeta um quarto da população em idade ativa.

Nigéria, Gana, Maurício e Quênia também estão liderando a acusação, com a tecnologia de ponta já sendo usada para realizar negócios, ensinar em escolas e universidades e impedir o terrorismo.

Mas, apesar de todo o fascínio da alegação do Fórum Econômico Mundial de que a quarta revolução industrial poderia criar mais 3 milhões de empregos na África até 2025, o caminho para digitalizar vem com possíveis armadilhas – vulnerabilidades que tornam o continente particularmente exposto à manipulação de dados e ataques cibernéticos, mesmo antes de uma revolução totalmente automatizada, como a internet das coisas e a inteligência artificial, se tornar uma realidade diária.

Essas vulnerabilidades têm conseqüências de longo alcance, não apenas para bancos e indústrias de economias emergentes, mas também para privacidade pessoal e questões de segurança humana.

Em julho, um grande fornecedor de eletricidade em Joanesburgo foi atingido por um ataque de ransomware , privando milhões de energia e, no mês passado, um relatório do Conselho de Segurança da ONU vazou, nomeando a África do Sul entre vários países alvos de hackers norte-coreanos que se infiltraram nas trocas de criptomoedas .

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Até 2022, espera-se que haja meio milhão de novos usuários da Internet na África Subsaariana, juntando 211 milhões já online. Muitos estão conectados via celular. A tecnologia alterou drasticamente vidas, concedendo acesso a trabalhadores rurais rurais a novos mercados e salvando vidas através da telemedicina .

No entanto, muitos países da África, com instituições comparativamente fracas para proteger os fundamentos da democracia, correm o risco de se tornar um campo de testes para o abuso de novas tecnologias e violações da privacidade. Quando o escândalo da Cambridge Analytica se tornou manchete, surgiram dados de 60.000 internautas sul-africanos comprometidos. O Quênia parecia ter sido um laboratório para as operações da empresa, uma fonte admitindo que eles executavam “quase todos os elementos” das campanhas presidenciais de 2013 e 2017.

Com a proliferação de bots automatizados do Twitter em tablets, laptops e telefones, a oportunidade de aproveitar a narrativa de tudo, desde eleições, terras ou violência xenofóbica na África do Sul, parece interminável.

Sem criar resiliência para impedir esses pontos cegos digitais, a revolução tecnológica corre o risco de minar as democracias, seqüestrar a infraestrutura principal e – em um número crescente de casos – provocar uma resposta do mundo real às ameaças virtuais. Isso já está acontecendo em outros lugares, como ilustrado no início deste ano, quando as forças de defesa israelenses lançaram ataques aéreos contra o que eles afirmam ser uma instalação do Hammas realizando ataques cibernéticos. Imagine se o Quênia lançasse uma resposta militar semelhante a uma ameaça cibernética suspeita da Somália ou mesmo do Iêmen? As ramificações geopolíticas dessa nova era dão uma pausa para o pensamento.

status tradicional não alinhado de países como a África do Sul também não oferece proteção. Pode não ter inimigos “óbvios”, mas sua infraestrutura técnica e status como um centro de negócios o tornam um proxy atraente para estados ou atores não estatais.

Além disso, a África está testemunhando o surgimento de gangues de criminosos cibernéticos disponíveis para contratação – globalmente. Alugando seu “know-how” para extorquir resgates ou fornecer outra ferramenta no arsenal de grupos terroristas como al-Shabaab e Boko Haram. O Estado Islâmico, tem sido amplamente divulgado,  está aprimorando suas habilidades cibernéticas . Figuras importantes da Autoridade Nacional de Promotoria na África do Sul dizem que estão cientes de pelo menos uma dúzia dessas redes criminosas para contratação dentro do país.

É possível que os estados africanos precisem se equipar melhor para criar resiliência cibernética e fazer parte do esforço global para determinar maneiras de policiar a ciberespaço global com mais eficiência, para mitigar os efeitos das violações de dados em seus próprios cidadãos. Até o momento, menos da metade de todos os estados africanos possui equipes dedicadas de resposta a emergências por computador. Um dos maiores desafios é garantir que empresas e governos não sejam impedidos de compartilhar informações sobre violações de dados por temores de riscos à reputação. Estima-se que 570 suspeitos de ataques cibernéticos ocorram na África do Sul a cada segundo. Em um continente de 1,2 bilhão de pessoas, onde centenas de milhões de cidadãos ficarão online nos próximos três anos, a escala de risco futuro de abusos é clara.

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Países como a África do Sul promulgaram legislação para proteger a privacidade pública contra abuso de dados com a Lei de Proteção de Informações Pessoais (2013) , embora por razões técnicas seja improvável que seja aplicada até 2022. A lei de crimes cibernéticos e segurança cibernética , que impõe sentenças mais duras e prevê medidas de assistência jurídica mútua, ainda precisam ser aprovadas pelo parlamento. Enquanto a tecnologia se expande exponencialmente, a sociedade humana parece estar atrasada.

Internacionalmente, Quênia, Maurício e África do Sul estão representados no Grupo de Peritos Governamentais da ONU em questões de TIC, estabelecido para estabelecer “normas” cibernéticas, ou regras acordadas de comportamento do Estado, para apoiar a lei internacional de direitos humanos. No nível regional, a convenção da União Africana sobre segurança cibernética proteção de dados pessoais foi ratificada por apenas cinco dos 55 estados membros.

A natureza transnacional da revolução digital tem o potencial de quebrar as fronteiras arbitrárias da África, que foram desenhadas ao acaso durante a era colonial, bem como o potencial de difundir o poder dos governos estaduais para os cidadãos. Mas também dificulta a responsabilização daqueles que usam mal a tecnologia.